The Moon could have formed in a matter of hours when it collided with an object the size of Mars.

lunar formation 1

Hace miles de millones de años, una versión de nuestra Tierra que se ve muy diferente a la que vivimos hoy en día fue golpeada por un objeto del tamaño de Marte, llamado Theia, y de esa colisión se formó la Luna. Cómo ocurrió exactamente esa formación es un rompecabezas científico que los investigadores han estudiado durante décadas, sin una respuesta concluyente.

lunar formation

La mayoría de las teorías afirman que la Luna se formó a partir de los escombros de esta colisión, fusionándose en órbita durante meses o años. Una nueva simulación presenta una teoría diferente: the Moon may have formed immediately, en cuestión de horas, cuando el material de la Tierra y Theia se lanzaron directamente a la órbita después del impacto.

“Esto abre una gama completamente nueva de posibles puntos de partida para la evolución de la Luna”, dijo Jacob Kegerreis, investigador postdoctoral en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley, California, y autor principal del artículo sobre estos resultados published in The Astrophysical Journal Letters .

Entramos en este proyecto sin saber exactamente cuáles serían los resultados de estas simulaciones de alta resolución. Por lo tanto, además de la gran revelación de que las resoluciones estándar pueden darte respuestas engañosas, fue muy emocionante que los nuevos resultados pudieran incluir un tentador satélite similar a la Luna en órbita

nyberg moon

Las simulaciones utilizadas en esta investigación son algunas de las más detalladas de su tipo y funcionan con la resolución más alta de cualquier ejecución de simulación para estudiar los orígenes de la Luna u otros impactos gigantesEste poder computacional adicional mostró que las simulaciones de menor resolución pueden perder aspectos importantes de este tipo de colisiones, lo que permite a los investigadores ver cómo surgen nuevos comportamientos de una manera que los estudios anteriores simplemente no podían ver.

A jigsaw puzzle of planetary history

Comprender los orígenes de la Luna requiere usar lo que sabemos sobre la Luna (nuestro conocimiento de su masa, órbita y el análisis preciso de muestras de rocas lunares) e idear escenarios que podrían conducir a lo que vemos hoy.

Las teorías prevalecientes anteriormente podrían explicar bastante bien algunos aspectos de las propiedades de la Luna, como su masa y órbita, pero con algunas advertencias importantes. Un misterio pendiente ha sido por qué la composición de la Luna es tan similar a la de la Tierra. Los científicos pueden estudiar la composición de un material en función de su firma isotópica, una pista química sobre cómo y dónde se creó un objeto. Las muestras lunares que los científicos han podido estudiar en los laboratorios muestran firmas isotópicas muy similares a las rocas de la Tierra, a diferencia de las rocas de Marte o de otras partes del sistema solar. This makes it likely that much of the material that forms the Moon originally came from Earth.

En escenarios anteriores donde Theia se roció en órbita y se mezcló con solo un poco de material de la Tierra, es menos probable que veamos similitudes tan fuertes, a menos que Theia también fuera isotópicamente similar a la Tierra, una coincidencia poco probable. En esta teoría, se usa más material de la Tierra para crear la Luna, particularmente sus capas externas, lo que podría ayudar a explicar esta similitud en la composición.

Se han propuesto otras teorías para explicar estas similitudes en la composición, como el modelo de sinestia, donde la Luna se forma dentro de un remolino de roca vaporizada de la colisión, pero podría decirse que tienen dificultades para explicar la órbita actual de la Luna.

This teoría de formación más rápida y de una sola etapa ofrece una explicación más limpia y elegante para estos dos problemas sobresalientes. También podría brindar nuevas formas de encontrar respuestas para otros misterios sin resolver. Este escenario puede poner a la Luna en una órbita amplia con un interior que no está completamente fundido, lo que podría explicar propiedades como la órbita inclinada y la corteza delgada de la Luna, lo que la convierte en una de las explicaciones más atractivas de los orígenes de la Luna hasta el momento.

A shared origin

Más allá de simplemente aprender más sobre la Luna, estos estudios pueden acercarnos a comprender cómo nuestra propia Tierra se convirtió en el mundo que alberga vida que es hoy.

“Cuanto más aprendemos sobre cómo se formó la Luna, más descubrimos sobre la evolución de nuestra propia Tierra”, dijo Vincent Eke, investigador de la Universidad de Durham y coautor del artículo. “Sus historias están entrelazadas, y podrían repetirse en las historias de otros planetas cambiados por colisiones similares o muy diferentes”.

El cosmos está lleno de colisiones: los impactos son una parte esencial de cómo se forman y evolucionan los cuerpos planetarios. En la Tierra, sabemos que el impacto con Theia y otros cambios a lo largo de su historia son parte de cómo pudo reunir los materiales necesarios para la vida. Cuanto mejor puedan los científicos simular y analizar lo que está en juego en estas colisiones, más preparados estaremos para comprender cómo un planeta podría evolucionar para ser habitable como nuestra propia Tierra.