Hubble captura una impresionante imagen de Saturno

La nueva captura hecha por el Hubble de Saturno es impresionante. Tomada hace unos días cuando el planeta se encontraba cerca de la Tierra.

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA capturó esta imagen de Saturno el 4 de julio de 2020. Dos de las lunas heladas de Saturno son claramente visibles en esta exposición: Mimas a la derecha y Encélado al fondo. Esta imagen es tomada como parte del proyecto del Legado de las Atmósferas de los Planetas Exteriores (OPAL). El OPAL está ayudando a los científicos a entender la dinámica atmosférica y la evolución de los planetas gigantes gaseosos de nuestro sistema solar. En el caso de Saturno, los astrónomos continúan siguiendo los patrones de cambio de clima y las tormentas. Créditos: NASA, ESA, A. Simon (Centro de Vuelo Espacial Goddard), M.H. Wong (Universidad de California, Berkeley), y el equipo del OPAL

Saturno es verdaderamente el señor de los anillos en esta última instantánea del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, tomada el 4 de julio de 2020, cuando el gigante opulento estaba a 839 millones de millas de la Tierra. Esta nueva imagen de Saturno fue tomada durante el verano en el hemisferio norte del planeta

El Hubble encontró un número de pequeñas tormentas atmosféricas. Estas son características transitorias que parecen ir y venir con cada observación anual del Hubble. Las bandas en el hemisferio norte permanecen pronunciadas como se vio en las observaciones del Hubble en 2019, con varias bandas que cambian ligeramente de color de año en año. La atmósfera del planeta anillado es principalmente hidrógeno y helio con trazas de amoníaco, metano, vapor de agua e hidrocarburos que le dan un color marrón amarillento.

El Hubble fotografió una ligera neblina rojiza sobre el hemisferio norte en este compuesto de colores. Esto puede deberse al calentamiento por el aumento de la luz solar, que podría cambiar la circulación atmosférica o quizás eliminar los hielos de los aerosoles en la atmósfera. Otra teoría es que el aumento de la luz solar en los meses de verano está cambiando las cantidades de neblina fotoquímica producida. «Es sorprendente que incluso en unos pocos años, estemos viendo cambios estacionales en Saturno», dijo la investigadora principal Amy Simon del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. Por el contrario, el recién visible polo sur tiene un tono azul, reflejando los cambios en el hemisferio de invierno de Saturno.

La aguda vista del Hubble resuelve la estructura de anillos concéntricos finamente grabados. Los anillos están hechos en su mayoría de trozos de hielo, con tamaños que van desde granos diminutos hasta rocas gigantes. Cómo y cuándo se formaron los anillos sigue siendo uno de los mayores misterios de nuestro sistema solar. La sabiduría convencional es que son tan antiguos como el planeta, más de 4.000 millones de años. Pero debido a que los anillos son tan brillantes, como la nieve recién caída, una teoría que compite es que pueden haberse formado durante la edad de los dinosaurios. Muchos astrónomos están de acuerdo en que no hay una teoría satisfactoria que explique cómo se pudieron formar los anillos en los últimos cientos de millones de años. «Sin embargo, las mediciones de la nave espacial Cassini de la NASA de los diminutos granos que llueven en la atmósfera de Saturno sugieren que los anillos sólo pueden durar 300 millones de años más, lo que es uno de los argumentos para una edad joven del sistema de anillos», dijo el miembro del equipo Michael Wong de la Universidad de California, Berkeley.

Dos de las lunas heladas de Saturno son claramente visibles en esta exposición: Mimas a la derecha y Encélado al fondo.

Esta imagen es tomada como parte del proyecto del Legado de las Atmósferas de los Planetas Exteriores (OPAL). El OPAL está ayudando a los científicos a entender la dinámica atmosférica y la evolución de los planetas gigantes gaseosos de nuestro sistema solar. En el caso de Saturno, los astrónomos continúan siguiendo los patrones de cambio de clima y las tormentas.

El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea). El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, maneja el telescopio. El Instituto Científico del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore lleva a cabo las operaciones científicas del Hubble. El STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía en Washington, D.C.

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