¿Qué es una supercélula?

¿Alguna vez has mirado al cielo en un día de mayo o junio y has visto una nube de tormenta tan alta que se extiende tan lejos como puedes ver? Si es así, es probable que hayas visto una supercélula. En el espectro de las tormentas eléctricas, las supercélulas son el tipo menos común de tormenta, pero tienen una alta propensión a producir un clima severo, incluyendo vientos peligrosos, granizo muy grande, y a veces hasta tornados repentinos. Lo que hace que una supercélula sea única de todos los demás tipos de tormentas eléctricas es que contiene una profunda y persistente corriente ascendente rotatoria llamada mesociclón. Si el ambiente es favorable, las supercélulas pueden durar varias horas.

Supercélula en Alicante. Fotografía de nuestro amigo Javier Pérez

¿Qué ingredientes se necesitan para que se desarrollen las supercélulas? Aunque las supercélulas requieren cierto grado de flotabilidad, la velocidad moderada a fuerte y la dirección de la corriente de viento entre la superficie y unos 20.000 pies es el factor más crítico. La fuerza del viento no sólo crea el mesociclón, sino que también permite que la tormenta se balancee, lo que es importante para mantener una región separada de corriente ascendente y corriente descendente. Una corriente ascendente y descendente separada permite que la supercélula tenga una larga vida porque reduce la probabilidad de que se ingiera demasiado aire estable y refrigerado por la lluvia de la región de la corriente descendente en la corriente ascendente, lo que hace que la tormenta se debilite.

 

Las supercélulas son más comunes en la parte central de los Estados Unidos, pero pueden ocurrir en otras regiones del país y en otras partes del mundo. También hay una variedad de tipos de supercélulas, entre ellas las clásicas, de alta precipitación, de baja precipitación e incluso en miniatura. Las supercélulas clásicas son difíciles de definir con precisión. Las características del radar pueden incluir la presencia de un eco de gancho, una región de eco débil (WER), una región de eco débil delimitada (BWER) y una muesca en V. Las características de las tormentas de bajo nivel se identifican visualmente por una nube de pared bien definida, una base libre de lluvia, un flanco trasero de corriente descendente y regiones de corriente ascendente y descendente claramente separadas. Las supercélulas clásicas se encuentran más comúnmente en las Grandes Llanuras de los Estados Unidos y pueden estar relativamente aisladas. Las supercélulas de alta precipitación (HP) están menos aisladas que sus homólogas clásicas y a menudo se forman en entornos con un alto grado de humedad atmosférica y débiles vientos de nivel medio relacionados con las tormentas. Como resultado, la corriente ascendente tiende a cubrirse de lluvia, lo que dificulta la identificación de las características de las tormentas de bajo nivel, incluidas las nubes de pared y los tornados. Las supercélulas de baja precipitación (LP) se forman en entornos con bajo contenido de humedad atmosférica y fuertes vientos de nivel medio relacionados con las tormentas. Las supercélulas LP no suelen producir mucha precipitación, pero la que sí producen suele ser en forma de granizo muy grande. Dado que estas supercélulas se forman en un ambiente con baja humedad atmosférica, no son poco comunes en los pantanos de Texas y Oklahoma. Las supercélulas en miniatura son versiones más pequeñas de las supercélulas clásicas, se forman típicamente en la estación fría, y se caracterizan por una flotabilidad de débil a moderada que se limita a una profundidad vertical relativamente pequeña por debajo de los 20.000 pies sobre el nivel del suelo.

Puede ser difícil caracterizar el tipo de una supercélula porque es probable que evolucione de un tipo a otro durante su ciclo de vida. Por ejemplo, una supercélula puede formarse inicialmente como una supercélula LP en el Cerro Caprock, pero cuando se aleja de él, puede pasar a ser una supercélula clásica. Independientemente de los tipos de supercélulas, los procesos responsables de la formación de supercélulas son los mismos para cada lugar.