NASA: el asombroso sobrevuelo de la sonda espacial New Horizons sobre Plutón

En 2006 la sonda New Horizons inició un viaje de más de nueve años que la llevó desde la Tierra hasta los confines del Sistema Solar.

En su destino realizó una serie de imágenes que con el paso del tiempo han sido integradas creando videos espectaculares.

De esta imagen los geólogos han determinado que mediante convección los hielos de la superficie de Plutón están constantemente siendo reemplazados por otros nuevos. Fuente: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Plutón

Plutón es un mundo fascinante. Entre las cosas que nos ha enseñado esta sonda se encuentra la presencia de un océano subterráneo. También, gracias al sobrevuelo de esta, sabemos que el planeta tiene algún tipo de actividad geológica o al menos la ha tenido hace relativamente poco en términos geológicos.

La mayor parte de la superficie de Plutón está formada por grandes planicies de hielo, por hacer una similitud con la Tierra sería como la Antártida. Pero hay notables diferencias, la mayor parte del hielo de Plutón no es hielo de agua si no de nitrógeno.

Además, y como es normal en un cuerpo con una atmósfera casi inexistente, las planicies del planeta están salpicadas de cráteres de impacto. Los hay mas pequeños y más grandes. Además sabemos que los más oscuros son los más nuevos. Esto es porque los viejos se han visto parcial o completamente recubiertos por el hielo. Otro signo de actividad geológica reciente en un planetoide a más de cinco mil millones de kilómetros del Sol.

Algunos de los crateres de Plutón captados por el instrumento LORRI. Fuente: Johns Hopkins University / Applied Physics Laboratory
Caronte, la principal luna de Plutón también posee cráteres de impacto notables. Fuente: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute
Plutón es el sexto cuerpo del sistema solar donde se descubren dunas.

Aparte de en la Tierra la humanidad sabe que hay dunas en Marte, Venus, Titán, el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko y Plutón.

En los primeros casos podemos achacar las dunas a la atmosfera y a la presencia de viento. Sin embargo, en el cometa y el planeta enano el proceso es un poco diferente.

En el cometa se cree que el origen sean los chorros de vapor que emite este al acercarse al Sol. Pero, en Plutón el mecanismo vuelve a ser el viento.

Esto se basa en que las dunas están formadas por agregación. Para esto necesitas un desencadenante, en el caso de dunas por norma general será el viento. El problema en Plutón es la escasa atmósfera del planeta, en torno a cien mil veces menor que la terrestre. Aquí vuelve a entrar en juego el relieve, estos depósitos de hielo de metano están situados a los pies de una importante cadena montañosa. La física de fluidos nos ayuda en este caso acelerando los vientos a los pies de estas montañas y a mayor velocidad más capacidad erosiva y de transporte tendrá el viento.

Chorro del cometa 67P. Fuente: ESA
Detalle con los lugares donde se han encontrado dunas en Plutón. Fuente: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Es mucho lo que nos falta por descubrir de Plutón mientras decenas de personas aún investigan los datos recabados por la sonda New Horizons. Aún así este pequeño mundo ya nos ha dejado muchas grandes sorpresas. Y sus descubrimientos más allá de este pequeño mundo helado como en el sobrevuelo de Arrokoth, un pequeño mundo perteneciente al fascinante mundo de los objetos transneptunianos.

Martín Morala Andrés