What we know about the earthquake in Taiwan and what happens next

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What we know about the earthquake in Taiwan and what happens next

Una persona inspecciona los daños causados por el terremoto en Taiwán.

A strong 7.4 magnitude earthquake struck off the central east coast of Taiwan yesterday, about 20 kilometres south of the city of Hualien.

Locals near the epicentre described intense to violent ground shaking during the quake, strong enough to make it difficult to stand or drive a vehicle. It was reportedly felt throughout the country, as well as in neighbouring China.

What do we know so far about the earthquake and what are the possible consequences?

Deaths and damage

The media have reported that at least four people have died and dozens have been injured as a result of the quake.

Although much of Taiwan's population lives on the west coast of the country, the city of Hualien is one of the largest population centers on the east coast, with approximately 100 000 inhabitants.

Damage to buildings has been reported in the region near the epicenter of the quake, including the city of Hualien. Landslides also occurred along the mountainous central east coast.

A tsunami warning was issued for Taiwan and nearby countries, including Japan and the Philippines. At the time of writing, a 30-centimeter tsunami had been recorded along the southern coast of Japan. Although it manifested as a perceptible surge along the coast, it is unlikely to cause significant damage.

However, the largest tsunami wave is not always the first, so a larger tsunami wave is possible. The good news is that, as time goes on, it becomes less and less likely.

Were there any warnings?

Although earthquakes cannot be predicted, Taiwan has an early warning system. This system detects ground shaking when it occurs in the epicentral region and immediately sends an alert that travels faster than the seismic energy and associated ground shaking.

This system probably provided crucial seconds of warning for those living far from the epicentre to take cover.

What kind of earthquake was it?

At the moment, the estimates suggest that the earthquake rupture began between 10 and 40 kilometers below the Earth's surface.

Un seísmo a menor profundidad suele producir sacudidas más fuertes que un seísmo a mayor profundidad, por lo que es más probable que provoque daños en los edificios cercanos.

Los últimos análisis de los datos de este terremoto sugieren que el seísmo se situó en el extremo menos profundo de este intervalo y que, probablemente, produjo una ruptura que rompió la superficie. Los datos de la superficie terrestre obtenidos por satélite nos darán más información sobre la deformación del suelo en los próximos días.

La ruptura del terremoto se produjo en una falla inversa. En estos casos, el seísmo levanta un lado de la corteza terrestre con respecto al otro, lo que puede producir un desplazamiento vertical del fondo oceánico y generar un tsunami.

Aproximadamente tres horas después del seísmo inicial, ya se han producido 13 réplicas de magnitud superior a 5.0, todas suficientes para producir sus propias sacudidas en gran parte del país. Estas fuertes réplicas pueden provocar el derrumbamiento de edificios que sólo sufrieron daños en la sacudida principal.

Historial de seísmos en la zona

La región de Hualien ya ha experimentado terremotos con anterioridad.

En febrero de 2018, en esta región se produjo un terremoto de magnitud 6.4, que tristemente causó 17 muertos. Aquel terremoto fue el evento principal de una secuencia de eventos sísmicos a principios de 2018, incluido un premonitor de magnitud 6.1, es decir, un terremoto de menor magnitud que precede, en cuestión de días o semanas, al principal. No sabemos que un terremoto es un premonitor hasta que se produce el principal.

Según mi análisis de los datos sísmicos disponibles, la región de Hualien experimenta terremotos de magnitud superior a 7 aproximadamente una vez cada 30 años.

El mayor seísmo registrado recientemente en la costa de Taiwán fue el terremoto de Chi-Chi, de magnitud 7.6, que se produjo en 1999. Más de 2 400 personas perdieron la vida como consecuencia de este seísmo.

Es probable que el seísmo de magnitud 7.4 de hoy siga produciendo réplicas durante días y semanas. Y desde luego, no podemos descartar la posibilidad de que ni siquiera haya sido el mayor evento de esta secuencia, es decir, que sea un premonitor. No obstante, a medida que pasa el tiempo disminuye la probabilidad de que se produzca un terremoto asociado de mayor magnitud.

Para obtener información actualizada, recomiendo consultar la Administración Meteorológica Central de Taiwán, que informa sobre las réplicas y las alertas de tsunami a medida que recibe más información.The Conversation

Dee Ninis, Earthquake Scientist, Monash University

This article was originally published in The Conversation. read the original.

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