Miguel López-Alegría, comandante de la AX-1: «Es la primera misión privada de la historia que viaja a la ISS, queremos dejar el listón alto»

Tenemos la suerte de poder charlar con el comandante de la AX-1, primera misión espacial privada a la Estación Espacial Internacional: el astronauta Miguel López-Alegría.

La Crew Dragon de SpaceX despegará de Cabo Cañaveral el 30 de Marzo con la misión AX-1 (Axion Mission 1).

La tripulación de Axion Space pasará diez días en la Estación Espacial Internacional, donde realizarán distintos experimentos científicos.

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La tripulación de AX-1 entrenando en un vuelo de microgravedad

Octavio Alonso/ AstroAventura

Alicante

La AX-1 será la quinta misión espacial para Miguel López Alegría, madrileño de nacimiento, con tres años se mudó a Estados Unidos con su familia. Con más de 40 años de experiencia, ha viajado al espacio en cuatro ocasiones, a bordo de misiones históricas de la NASA como las que realizó con el Transbordador Espacial Columbia y Endeavour. Además, fue el primer comandante hispano de la Estación Espacial Internacional y atesora varios récords mundiales de «paseos espaciales», actividades extravehiculares fuera de la Estación. 

Ahora, tras su retiro de la NASA vuelve al espacio comandando la misión AX-1 en la que le acompañarán otros tres tripulantes: Larry Connor (EE.UU.), Eytan Stibbe(Israel) y Mark Pathy(Canadá).

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De izda a dcha: Larry Connor ( será la segunda persona de mayor edad en el espacio); Lopéz-Alegría; Mark Pathy (filántropo canadiense); Eytan
Stibbe ( segundo israelí en el espacio).
Fotografía: Axiom Space/ AX-1

 

-P: El mes que viene será comandante de la AX-1, su quinta misión espacial ¿Cómo se siente? ¿ Qué sensaciones tiene? 

-Expectante e ilusionado sobre todo. Regresar al espacio es una cosa que no esperaba y me hace muchísima ilusión. Desde que dejé la NASA estoy promocionando la idea de los vuelos espaciales privados y ahora tener el honor de ser comandante de la primera misión que va a la ISS para mi es un doble placer, no puedo estar más contento.

-P: ¿Cómo han sido sus días de preparación para esta nueva misión? 

No hay casi nada de entrenamiento físico porque estar en el espacio requiere menos esfuerzo que estar en la Tierra, pero hay mucha preparación mental, tenemos que aprender los sistemas, tanto de la ISS, como de la Crew Dragon de SpaceX, que vamos a utilizar para la ida y la vuelta. Son varios meses de estudios bastante intensos.

-P: Usted es el único astronauta con experiencia de la tripulación de la AX-1. Recientemente ha comentado que sus compañeros no son sus colegas sino sus clientes. ¿Cómo se gestiona esto, siendo su comandante y proveedor a la vez ¿Es diferente a viajar con otros astronautas de carrera?

Sí, es diferente. Intento tratarles como mis compañeros, como miembros de mi tripulación y dejar al margen las cuestiones comerciales. Mi relación es profesional y concentrada en las operaciones y la seguridad. 

-P: ¿Siente una responsabilidad extra?

La presión es más por el hecho de que la primera misión de este tipo en la historia, estamos poniendo el ejemplo para todos los que nos van a seguir. Como profesionales queremos poner el listón lo más alto posible, ahí está la presión. La experiencia no es la clave, están bien entrenados y no creo que haya ningún problema.

-P: ¿Qué opinión le merecen algunos titulares que tildan su viaje como “turístico”?

No me gustan nada. Yo creo en el turismo espacial pero no es lo que estamos haciendo nosotros. Un vuelo suborbital tiene días de entrenamiento, nosotros llevamos meses, y las actividades que vamos a hacer son serias, científicas y educativas. Esto es muy diferente al turismo espacial. Estoy a favor de borrar ese adjetivo de nuestra misión.

-P: ¿Quiénes son sus compañeros y que tipo de experimentos van a realizar en la Estación Espacial Internacional?

Sí, Larry Connor, Mark Pathy y Eytan Stibbe. Todos han conectado con organizaciones de investigación, hospitales y universidades. Por ejemplo, estamos haciendo experimentos con manipulación de células madre; uno de los astronautas lleva un chaleco que hace mediciones médicas mientras duerme, mientras hace ejercicio… Yo voy a hacer un experimento tecnológico. Experimentos muy parecidos a los que pueden hacer los astronautas de la NASA.

-P: ¿Qué utilidades se les pueden dar luego en la Tierra?

Estamos usando el ambiente de microgravedad y comparamos lo que ahí pasa aprovechando para aplicarlos en la Tierra. Esa es la idea de todos los experimentos.

-P: Actualmente los viajes al espacio son realmente caros, hablamos de decenas de millones de dólares.

¿Serán algún día asequibles para todos? ¿Será habitual algún día poder comprar un billete a una Estación Espacial como el que hoy reserva un billete de avión?

Yo creo que sí. Al principio de la era de la aviación comercial los precios eran muy altos y hoy en día cualquiera puede coger un avión. Esto va a tardar, pero creo que se puede repetir lo que pasó en la aviación.

-P: Algunos sectores son críticos con el posible impacto ecológico que supondría esto ¿Se está trabajando o planteando un futuro espacial sostenible que respete el medio ambiente?

Hay que admitir que el problema de la huella de carbono es bastante importante. Pero, las cosas que podemos aprovechar o descubrir de esa experiencia valen mucho más que esa huella, vale la pena. No quiero disminuir la importancia ecológica pero hay costes que se pueden asumir.

-P:  Axiom Space tiene planes para volver al espacio e incluso construir su propia Estación Espacial. ¿Sirve esto de ayuda a la NASA para que pueda centrarse en su misión Artemis a la Luna?

Sí, precisamente esa es la idea. En lugar de tener toda la infraestructura solo la NASA, pagando miles de millones de dólares al año, ahora tienen el mismo acceso para sus astronautas en una empresa privada comprando solo el servicio, es el modelo que queremos usar para permitir que ese dinero que se ahorran se dediquen a otras cosas, es más lógico.

-P: ¿Es la órbita terrestre baja un nuevo sitio donde la humanidad pueda desarrollarse, tanto económicamente como de forma tecnológica?

-Yo apuesto por que sí. Es como el descubrimiento de América, o la expansión al Oeste. Se puede establecer una economía, hay demanda y pretendemos establecer el destino comercial, estamos en ello.

-P: ¿Será capaz el ser humano alguna vez de salvar las enormes distancias del Universo? ¿Daremos algún día ese enorme salto tecnológico, casi evolutivo?

Estamos frenados en el desarrollo de la propulsión química. Las largas distancias aún necesitan una revolución en la tecnología de la propulsión. 

-P: ¿Qué es lo que más le impresiona cuando viaja al espacio?

Las tres impresiones más importantes son las aceleraciones del lanzamiento, la sensación de flotar, y la vista. De todo me quedaría con las vistas, es lo que más te marca.

-P: Y usted, que ha sido uno de los privilegiados que ha visto con sus propios ojos nuestro planeta desde el espacio, ¿qué le diría a alguien que afirma que la Tierra es plana? 

No se muy bien como responder. Yo también tengo el mismo problema cuando me preguntan, y es mucha gente que me pregunta lo mismo. Realmente no tengo respuesta, yo he visto la Tierra y le he dado la vuelta cada noventa minutos, no soy capaz de exponerlo de manera más clara. Tienes que confiar en mi. Es lo mismo que respondo cuando me preguntan si hemos llegado a la Luna, esto para es mi es incuestionable, no hay debate.

-P: Los que damos noticias de ciencia nos enfrentamos a diario a negacionistas, terraplanistas, ¿cómo debemos combatirlos? Hay que rebatir o es mejor silenciarles y no darles publicidad.

Me temo que rebatirles es un esfuerzo inútil. Esa gente no va a querer ningún argumento ni prueba que pueda cambiar su forma de pensar. No veo la manera de convencerles, desgraciadamente.

P- ¿Ha vivido alguna situación límite en el espacio?

Afortunadamente, no. He tenido mucha suerte. No he tenido ninguna emergencia importante. Una vez perdimos en la ISS la mitad de la potencia eléctrica, pero la verdad que es algo insignificante comparado a lo que realmente puede pasar.

-P: Durante sus diez días en el espacio, comen, beben, duermen distinto. Parece que el chef asturiano José Andrés les tiene preparado algo especial para esos días ¿Ya conoce el “menú»?

Lo conozco pero no lo puedo decir. Quiero comentar que he comido muchas veces en sus restaurantes. La NASA lo tiene que aprobar todo, así que igual él ha estado un poco limitado para maniobrar como le gustaría. Pero, yo espero cuando tengamos la Axion Station, si que vamos a saborear mucho más sus genialidades culinarias.

P- ¿Cuáles fueron sus referentes? Los niños de hoy en día que quieran seguir sus pasos, ¿ en quién se deben fijar? 

Mis referentes fueron los primeros astronautas rumbo a la Luna. Hoy en día todo es un poco diferente a mi época. No hay referentes concretos, así que yo le recomiendo a cualquier niño que se fije en quien tenga talento y sobre todo que siga su pasión. Fundamental, seguir la pasión, seguir donde el corazón le guie, ese es el camino que debe seguir.

Agradecer al Comandante López-Alegría por habernos concedido esta entrevista. Estaremos muy atentos a su misión espacial de la que iremos informando puntualmente en AstroAventura.net.

Octavio Alonso