Despega con éxito la primera misión comercial europea a la Estación Espacial Internacional

Tras un día de retraso acaba de partir hacia la Estación Espacial Internacional una nave comandada por el hispanoestadounidense Michael López-Alegría de la empresa Axiom Space, con el piloto italiano Walter Villadei y dos especialistas de misión: el sueco Marcus Wandt y el turco Alper Gezeravci. Realizarán, entre otras, investigaciones con células madre y organoides tumorales.

Primera mision comercial europea a la estacion espacial
De izquierda a derecha, el astronauta de la ESA y especialista de misión Marcus Wandt, el piloto Walter Villadei, el comandante Michael López-Alegría y el especialista de misión Alper Gezeravci, durante un entrenamiento de la misión Ax-3 en una cápsula Dragon. / SpaceX

La empresa espacial estadounidense Axiom Space puso rumbo a la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) de la primera misión comercial europea, que está comandada por el hispanoestadounidense Michael López-Alegría. Lleva experimentos científicos sobre células madre y cáncer, entre muchos otros.
La llamada misión Axiom 3 o Ax-3 despegó a las 16:49 hora local (22:49 hora peninsular española) desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Cabo Cañaveral, en el centro de Florida (EE UU) a bordo de un Falcon 9 de SpaceX.

Viajan con Alegría, el piloto italiano Walter Villadei y dos especialistas de misión: el turco Alper Gezeravci -el primer nacional de ese país que vuele al espacio- y el sueco Marcus Wandt de la Agencia Espacial Europea (ESA).

Es la primera vez que la tripulación, que estará durante 14 días en la EEI, es totalmente europea

Ax-3 tiene como objetivo ayudar a expandir una nueva era de utilización privatizada de la ISS, que aportará avances en biomedicina y otros campos, al mismo tiempo permitirá el desarrollo de un mercado sólido y sostenible en la órbita terrestre baja (LEO, en inglés) mediante el avance de la investigación en microgravedad.

Los cuatro astronautas estarán encargados de más de dos docenas de investigaciones patrocinadas por el Laboratorio Nacional de la estación espacial, muchas de las cuales se centran en las ciencias de la vida.

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Los cuatro tripulantes de la misión Ax-3./Axiom Space

Cápsula Dragon en un cohete Falcon 9

La Ax-3, la primera misión comercial tripulada que cuente con el patrocinio de la ESA, despegó en una cápsula Dragon impulsada por un cohete Falcon 9, ambos de la empresa SpaceX de Elon Musk.

La nave llegará a la estación espacial unas 36 horas después del despegue. Esta previsto que la cápsula se acople a medio día del sábado. La ESA retransmitirá y realizará una cobertura de estas fases.

El denominado proyecto Muninn del astronauta europeo Marcus Wandt comenzará oficialmente en cuanto atraviese la escotilla. Su colega Andreas Mogensen, astronauta danés también de la ESA, le dará la bienvenida como comandante de la estación espacial. Será la primera vez que dos escandinavos vivan y trabajen juntos en el espacio.

Cáncer y resistencia humana espacial

En conjunto, la misión de los astronautas es utilizar el entorno único LEO para comprender mejor una variedad de procesos biológicos, incluido cómo los vuelos espaciales afectan al cuerpo humano, los mecanismos detrás de ciertas enfermedades y cómo la investigación con células madre puede ayudar a conducir al desarrollo de nuevas terapias.

En concreto, dos investigaciones con células madre, explicó López-Alegría en rueda de prensa, están a cargo del Sanford Stem Cell Institute (SSCI) de la Universidad de California en San Diego basándose en estudios realizados en misiones anteriores de Axiom Space y en investigaciones anteriores patrocinadas por el Laboratorio Nacional de la EEI.

Una de ellas estudiará organoides tumorales en microgravedad para identificar señales tempranas de advertencia de cáncer para predecir y tratar mejor la enfermedad.

La otra evaluará los cambios en las enzimas sanguíneas de los astronautas durante y después de los vuelos espaciales para comprender mejor su papel en la salud y la enfermedad.

Los resultados podrían ayudar a identificar nuevas terapias y nuevas formas de atacar y tratar el cáncer, potencialmente durante la etapa precáncer.

López-Alegría, ex astronauta de la NASA, ya había comandado la primera misión comercial de Axiom en 2022, la Ax-1, que pasó 17 días en la estación espacial. Ahora serán dos semanas.

Según la compañía con sede en Houston (Texas), se trata de una nueva era de oportunidades para que más países se unan a la comunidad espacial internacional y accedan a la órbita terrestre baja para avanzar en la exploración y la investigación en microgravedad.

Los astronautas europeos han señalado estar ya listos física y mentalmente para esa misión que consideran un nuevo capítulo espacial para ese continente.