Por qué llevas 50 años oyendo que se acaba el petróleo y seguirás oyéndolo

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El petróleo está en todos los aspectos de nuestra vida hoy en día. Desde cuando vas al supermercado y usas una bolsa de plástico hasta cuando entras en el calor de tu casa aislada con tela asfáltica.

Siendo un recurso no renovable, se lleva anunciando décadas su inminente agotamiento. Sin embargo, este aparentemente nunca llega. ¿Son mentira estos titulares?

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Curiosamente, no. Y ni siquiera son exageraciones, al ritmo de consumo actual, las reservas de petróleo no deberían durar más de 50 años. Siempre y cuando se manutuviera el consumo, que este es otro de los elementos a tener en cuenta cuando se habla de cuanto durarán las reservas de petróleo.

Suceden dos cosas con este punto. Especialmente en los últimos años, pero se busca mejorar la eficiencia de los motores térmicos. Esta suele ser bastante lamentable, en torno al 5/15% únicamente.

En las centrales térmicas este rendimiento aumenta, gracias sobre todo a que no se convierte la energía térmica a mecánica para el desplazamiento. Pero siguen sin ser un ejemplo de gran aprovechamiento de la energía. Volviendo al caso que nos atañe hoy, a la hora de saber cuál será el consumo futuro, se tienen en cuenta dos cosas.

  • Por un lado, se va a aprovechar mejor cada litro de petróleo consumido. Los motores quemarán mejor, los combustibles serán más puros, los plásticos más finos.
  • Sin embargo, un país desarrollado consume mucho más combustible que uno que no lo está. Y eventualmente, todos los países avanzan hacia una sociedad más electrificada y motorizada. Esto hace que su consumo de combustible aumente, y mucho.

Pero esto es solo la primera pieza del rompecabezas. Un país desarrollado consume más petróleo y más eficientemente, pero además, aumenta su población.

Todo esto hace que realizar estimaciones de consumo sea muy complicado y cada estudio aporta su propia visión.

¿Cómo medimos el petróleo acumulado?

Aquí entramos a la verdadera cuestión sobre porque nunca se acaba este dichoso pringue negro.

Existe una palabra técnica que es la base de todos estos estudios, titulares y reportajes: reservas

Las reservas de un elemento se definen como aquellos depósitos conocidos en los que se sabe que la extracción de un recurso será rentable. Pongamos un ejemplo de hidrocarburos, digamos que hay un yacimiento a las afueras de México D.F. Probablemente, este no será parte de las reservas de petróleo nunca. 

¿Por qué? Porque la contaminación que genera la extracción del combustible lo hace inviable cerca de una ciudad tan poblada. Hay otros factores que hacen que una zona rica en recursos no forme parte de las reservas. Principalmente, suele ser el no cumplir con el requisito de ser económicamente rentable de explotar. También, puede ser que con los medios técnicos actuales sea físicamente imposible de extraer.

Por todo esto, averiguar cuando se acabará el petróleo en el mundo es una respuesta de respuesta variable. Si se tienen en cuenta los recursos, que hace referencia a todos los emplazamientos localizados, el margen de tiempo es mayor y menos volátil. Pero con el avance de las técnicas exploratorias y el refinamiento una cosa es segura. El petróleo seguirá con nosotros mucho más tiempo.

Martin Morala Andres