James Webb ofrece nuevos datos de Titán: la única luna del sistema solar con una atmósfera densa

Los científicos han esperado durante años para utilizar la visión infrarroja de Webb para estudiar la atmósfera de Titán. ¡Ahora por fin lo han conseguido! Estas son imágenes de la luna de Saturno Titán, captadas por el instrumento NIRCam de Webb.

La vista de la izquierda utiliza un filtro sensible a la atmósfera inferior de Titán. Los puntos brillantes son nubes prominentes en el hemisferio norte. La vista de la derecha es una imagen compuesta en color. Varios rasgos prominentes de la superficie están etiquetados debajo Kraken Mare se cree que es un mar de metano.

Titán es la única luna del Sistema Solar con una atmósfera densa y el único cuerpo planetario, aparte de la Tierra, que actualmente tiene ríos, lagos y mares. Sin embargo, a diferencia de la Tierra, el líquido de la superficie de Titán está compuesto por hidrocarburos, como el metano y el etano, y no por agua.

Colaboración científica

Al comparar diferentes imágenes capturadas por la cámara de infrarrojo cercano de Webb (NIRCam), los científicos confirmaron que un punto brillante visible en el hemisferio norte de Titán era, de hecho, una gran nube.

Al poco notaron una segunda nube. La detección de nubes es emocionante porque valida las predicciones de larga data de los modelos informáticos sobre el clima de Titán, que las nubes se formarían fácilmente en el hemisferio norte medio durante el final del verano cuando el Sol calienta la superficie.

Evolución de las nubes en Titán a lo largo de 36 horas entre el 4 y el 6 de noviembre de 2022, según lo visto por Webb NIRCam (izquierda) y Keck NIRC-2 (derecha).

El equipo también recolectó espectros con el espectrógrafo de infrarrojo cercano de Webb (NIRSpec), que nos brinda acceso a muchas longitudes de onda que están bloqueadas para los telescopios terrestres como Keck por la atmósfera terrestre. Estos datos, que aún estamos analizando, nos permitirán investigar realmente la composición de la atmósfera inferior y la superficie de Titán de una manera que ni siquiera la nave espacial Cassini pudo, y aprender más sobre qué está causando la característica brillante que se ve sobre el polo sur.

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