Cómo pudo espiar el globo chino a Estados Unidos

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La noticia saltaba hace unos días, un globo chino sobrevolaba Estados Unidos y Canadá.
Ante esto saltan muchas preguntas. ¿Cómo pasó tanto tiempo sin ser descubierto? ¿Cómo se le puede derribar? ¿Cómo se dirige a objetivos valiosos? Y esas son solo algunas de las más fáciles de responder.

Globo derrivadooo
Imagen del derribo del globo.

Por algo hay que empezar así que primero: los globos, pese a parecer una tecnología arcaica, más propia del siglo pasado que del actual, tienen una gran capacidad de llegar a sitios básicamente inaccesibles por otros medios. Solo hay que fijarse la altitud a la que volaba, unos 18 kilómetros de altura. A esa altitud solo hay dos cosas que suban, los globos y los cohetes. 

Un avión requiere de un elemento indispensable para funcionar, oxígeno, de hecho, un motor de tipo turbo jet consume ingentes cantidades de oxígeno, del cual no quema todo. Pero son varias toneladas por segundo en el caso de los motores más grandes. Y a esa altitud, sencillamente la presión atmosférica es demasiado escasa para que se consuma esa cantidad.

Por ponerlo en números a 18 kilómetros de altitud hay 7 kilonewtons por metro cuadrado de presión con una densidad de 112 gramos por metro cúbico. En superficie los valores respectivos son, 101 kN/m² y 1,225 kg/m³. Simplificado sería como decir que un cuadrado de un metro de largo por un metro de ancho en el suelo tiene encima diez toneladas de aire. Mientras que la densidad equivale a decir cuanto pesa el aire en un cubo imaginario de un metro de alto.

Estas diferencias de presión hacen inalcanzable para un avión convencional estas altitudes. Además de otros problemas asociados como es el frío. Cuanto más cerca del espacio, más baja la temperatura y lo hace de forma notable. Se estipula una temperatura media de 56ºC negativos para los 18 kilómetros de altura, esa es otra cuestión con la que hay que lidiar.

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Imagen de un U2. Fuente: Wikicommons

Aun así, existen un puñado de aviones cuyos techos de vuelo son incluso superiores a la altitud a la que se encontraba este globo. El U2 Dragon lady es un avión espía de la guerra fría, pero cuyo uso se ha prolongado más allá de esta.

Se diseñó con una única misión, volar más alto de lo que podían llegar los misiles antiaéreos soviéticos. Estos emplean combustible sólido, lo cual les limita bastante en cuanto a alcance, salvo con unidades extremadamente grandes.

Es cierto que un motor de aviación y en realidad cualquier motor térmico requieren de grandes cantidades de oxígeno, pero, hay una forma de esquivar el problema. Y esta es la solución de estos aviones de gran altitud. Reducir la potencia necesaria para la sustentación.

Un avión se mantiene en el aire por esta fuerza, se genera con una diferencia de presiones a lo largo de las alas entre el aire que pasa por encima y por debajo. Y si se observa a la fórmula se ve que con un área alar mayor esta fuerza aumenta considerablemente. Gracias a esto y a un peso ridículamente bajo gracias al uso de materiales como la fibra de vidrio, el U 2 puede llegar a volar a más de 21 kilómetros de altura. Pesa menos de 10 toneladas en seco y la reducción de peso es tal que al despegar el avión abandona parte del tren de aterrizaje en la pista.

Además, al aterrizar debido a la maximización de la aerodinámica, el piloto no tiene ningún tipo de visión sobre la pista. Para la maniobra debe ser guiado por otro piloto que persigue al avión en el aterrizaje montado en un coche.

Mapa de corrientes de aire
Mapa de las corrientes de la jet Stream en invierno, se aprecia como se encuadra perfectamente con la trayectoria del globo chino la corriente norteamericana. Fuente: NOAA
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Trayectoria aproximada del globo suponiendo que salió de la China continental.

Una de las grandes preguntas alrededor de este caso es como el globo chino fue por estos lugares tan comprometidos, a priori no cuenta con ningún tipo de propulsión. Bueno, la cuestión es que este tipo de globos se aprovechan de las grandes corrientes de aire del globo.

En mi opinión, en este caso el globo chino usó principalmente dos.

Suponiendo un lanzamiento desde la China continental, que podría no ser, este tipo de artefactos pueden ser lanzados desde un barco en el mar.

Lo que yo creo que ha hecho el globo fue ascender bordeando todo el océano Pacífico capturando una corriente de aire que lo impulsó hasta cerca de las islas Aleutianas. Allí, se enganchó con la muy conocida jet stream, específicamente lo haría con su vertiente polar. Estas corrientes son vientos de muy alta velocidad, incluso por encima de los mil kilómetros por hora, que soplan en las capas más altas de la atmósfera. Y esta corriente ya atraviesa las zonas que tendrían más interés militar.

Las instalaciones de defensa balística de Alaska, la línea de defensa antiaérea del NORAD en toda la costa pacífica de Canadá y los silos de misiles nucleares en Nevada.

Por eso es difícil averiguar si se trata de un globo chino es civil o militar. Porque la trayectoria no nos aporta información útil. Solamente la investigación de los restos que ya se ha iniciado nos dará la verdad.

Martín Morala Andrés